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1994: el año en que el grunge murió del éxito

Hay géneros musicales que están irremediablemente ligados a una época y a un lugar, y uno de los ejemplos más claros es el grunge. Nacido a finales de la década de los 80’s en Seattle como un género marcadamente underground, tocado por jóvenes vinculados a la Universidad de Washington, en pocos años conseguiría convertirse en un auténtico fenómeno de masas y en el símbolo musical de una generación. Si el movimiento hippie está íntimamente ligado a la generación boomer, el grunge lo está a la generación millenial.

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Skyline de Seattle con la mítica Seattle Tower coronando la ciudad.

Seattle, la ciudad donde nació el grunge, es la capital del estado de Washington. Forma parte de la macrorregión conocida como Cascadia, que agrupa el pacífico noroeste del país (estados de Washington y Oregón) y también el Suroeste de Canadá, en especial la ciudad de Vancouver y su área metropolitana.

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Mapa de la macrorregión de Cascadia. Esta toma su nombre debido a los exuberantes paisajes nacionales que hay en la región.

Esta zona ha destacado siempre por ser una región especialmente progresista y liberal para los estándares americanos. Como prueba de ello, la última vez que un candidato presidencial republicano consiguió ganar en estos estados fue en 1984. Cascadia también destaca por su duro clima, siendo Seattle la ciudad más lluviosa de Estados Unidos y la que menos horas de luz recibe. Esta situación hace que sus habitantes y sus gentes tengan un carácter y un espíritu bucólico, en comparación con gente que habita ciudades del sur como Miami, Phoenix o Houston.

Este sentir pesimista envolvería a todas las bandas de esa generación, llegando incluso a producirse el suicidio de dos de sus figuras más destacadas: Kurt Cobain y Chris Cornell, y haría que gente como Layne Stanley o Andrew Wood se enganchasen a la heroína muy pronto y acabasen falleciendo por sobredosis.

Al igual que el resto de las grandes ciudades americanas, Seattle tuvo una bulliciosa escena underground a finales de los 80’s. Bandas como Green River, Temple of The Dog, Fleet Foxes o los incomprendidos Melvins (la banda favorita de Kurt Cobain) empezaron a despuntar notoriamente a finales de los 80s.

El sello discográfico que promocionó a la mayor parte de bandas de esta generación fue Sub Pop, fundado por Bruce Pavitt y Jonathan Poneman en 1986. Estos dos hombres son los auténticos padrinos del sonido Seattle, puesto que supieron comprender la importancia que tiene el arraigo regional de una escena para triunfar. De hecho, llegarían a estudiar el fenómeno Motown o a SST Records como ejemplo de escenas regionales que triunfaron para poder aplicar el mismo modelo en Seattle.

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Subpop tuvieron un papel central en el desarrollo y evolución del grunge.

Sub Pop tuvieron un papel en el desarrollo del grunge semejante al de Fat Wreck y Epitaph durante el boom del skate punk en California. Sirvieron como nexo de reunión entre artistas y gracias a los contactos conseguidos por Pavitt y Poneman las bandas consiguieron posicionarse a nivel nacional.  Este sonido Seattle pronto se transformó en lo que hoy en día conocemos como grunge. De hecho, fue el propio Bruce Pavitt quien le dio indirectamente nombre al género.

Sin embargo, el éxito comercial no vendría hasta principios de la década de los 90’s. 1991 marcó el inicio del boom comercial del grunge con discos como el Nevermind de Nirvana o el Ten de Pearl Jam copando las listas billboard de los más vendidos. Esta edad de oro del grunge duró varios años, siendo 1994 el máximo de popularidad de este género y el momento en el que la escena empezaría a decaer, sucumbiendo finalmente a la popularidad del britpop como género hegemónico.

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El britpop de bandas como Oasis (imagen superior) o Blur vino a sustituir al grunge como género nº1 en las listas de ventas.

A continuación procedemos a repasar todos los grandes lanzamientos de bandas grunge lanzados en 1994 y ahondaremos un poco en la historia y contexto de cada una de las bandas.

LOS GRANDES ÉXITOS DEL GRUNGE EN 1994

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Banda: Alice in Chains
Lugar de nacimiento: Seattle, Washington.
Disco: Jar of Flies
Fecha lanzamiento: 25 de Enero de 1994
Discográfica: Columbia

Alice in Chains son una de las bandas más exitosas surgidas en la escena de Seattle. Capitaneados por el carismático Layne Stanley ya habían lanzado al mercado Lift (1989) y Dirt (1992), dos pilares musicales de la historia del grunge, y del rock de los 90’s.

El sonido de Alice in Chains siempre estuvo muy ligado al del metal alternativo, mucho más que otras bandas de aquellos años. A nivel temático, la banda abordaba temas como la depresión, el suicidio o el consumo de drogas. Todo bajo la óptica y las vivencias personales del propio Layne y de Jerry Cantrell, guitarrista de la banda.

Jar of Flies supuso un enorme punto de inflexión en la trayectoria de la banda. Este se trataba de un EP acústico, hecho que rompía con el sonido de sus dos discos previos, de corte más metalero como antes mencionamos. La banda ya había lanzado previamente un EP acústico en 1992 titulado Sap, que no tuvo muy buena acogida.

Grabado en apenas una semana en el legendario London Bridge Studio de Seattle, Jar of Flies se convirtió en un auténtico pelotazo musical, siendo el primer EP de la historia en debutar como nº1 en Billboard 200 y también el primer trabajo de Alice in Chains en hacerlo. Gran parte del éxito

El sonido de Jar of Flies es completamente distinto a todo lo hecho anteriormente por Alice in Chains. El sonido de este disco tiene influencias que van desde el blues rock o el alternative rock hasta incluso el Adult Oriented Rock (AOR). Toda una rara avis dentro del género y un must que debe ser escuchado al menos una vez. La crítica respondió casi unánimemente considerando a Jar of Flies un grito de individualismo y de ruptura con lo establecido.

Sin embargo, a pesar del enorme éxito conseguido, la banda empezó a distanciarse debido a los graves problemas que tenía Layne con el abuso de heroína. Tras el lanzamiento de Jar of Flies Jerry decidió tomar distancia e inició un proyecto paralelo con Mike McCready de Pearl Jam, Barrett Martin de Screaming Trees y John Baker Saunders de The Walkabouts. Este se acabaría llamando Mad Season.

En este momento la relación entre Jerry y Layne estaba muy deteriorada. Al año siguiente publicarían su disco homónimo Alice in Chains (1995), tras el cual la banda entraría en hiatus indefinido. Layne fallecería de sobredosis en 2002, por el que en 1994 la banda estaba viviendo sus últimos momentos con su formación original.

Alice in Chains se refundarían en 2005 con William DuVall, vocalista de Comes with the Fall como sustituto de Layne. Aún a pesar de lo arriesgado de refundar una banda tras la muerte por sobredosis de su cantante original, el tiempo acabaría dando la razón a Jerry Cantrell y compañía. Los actuales Alice in Chains continúan teniendo una calidad musical excelsa y su último disco, Rainier Fog (2018) es una extraordinaria muestra de ello, con grandes guiños al desert rock y al sludge metal.

Como pequeña curiosidad, aún a pesar de los problemas de Layne con las drogas, siguió manteniendo una buena relación personal con Jerry. Tras su fallecimiento este acabaría adoptando a Sadie, gato de Layne.

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Banda: Soundgarden
Lugar de nacimiento: Seattle, Washington.
Disco: Superunkown
Fecha lanzamiento: 8 de Marzo de 1994
Discográfica: A&M Records

Superunkown es un disco al que me siento especialmente unido. Fue lanzado al mercado el día de mi nacimiento y muchos de sus temas me han acompañado en algunos de los momentos más duros de mi vida, por lo que le tengo un cariño especial.

Soundgarden son una banda formada -como no- en Seattle en 1984 por Chris Cornell, Kim Thayil y Hiro Yamamoto. Lanzaron en 1988 su disco debut, Ultramega OK, uno de los primeros discos de rock alternativo lanzados y producidos en Seattle, siendo considerados Soundgarden como el primer grupo 100% grunge de la historia.

Chris Cornell, guitarrista y vocalista de la banda, era un hombre muy reputado y respetado dentro de la escena de Seattle. Formó en 1991 la superbanda Temple of the Dog junto a otras estrellas emergentes del grunge como Matt Cameron o Eddie Vedder, quienes acabarían fundando Pearl Jam. Este grupo, Temple of the Dog, sería un homenaje hecho a Andrew Wood (miembro de Malfunkshun) por parte de sus amigos, puesto que este fallecería de sobredosis en 1990.

Superunknown fue el cuarto disco de estudio de estudio de Soundgarden. En 1994 ya eran una banda muy reconocida y habían tenido bastante éxito con sus trabajos anteriores, especialmente con Badmotorfinger (1992) que consiguió ser disco platino ese mismo año. Los dos primeros EP de la banda fueron publicados bajo Sub Pop, puesto que Chris Cornell entabló amistad muy pronto con Bruce y Jonathan,

No obstante, el auténtico boom comercial y el despegue de Soundgarden como fenómeno de masas se produjo tras el lanzamiento del Superunkown, lanzado bajo A&M y que consiguió vender más de 300.000 copias solamente en su primera semana. Debutó como nº1 en las listas Billboard de Estados Unidos, Canadá, Australia y Nueva Zelanda. Conseguiría además la nominación en 1995 al Grammy a mejor disco de rock y sería platino 5 veces. Este éxito comercial se extendería otros dos años en el tiempo hasta 1996, año en el que la banda se separaría en plena decadencia del grunge.

Sin embargo, el destino los volvió a unir en 2010 y el 1 de enero de ese mismo año anunciaron a través de su cuenta de twitter el regreso de Soundgarden tras 13 años inactivos. Publicaron un disco más tras su reencuentro e hicieron varios tours mundiales pero desgraciadamente Chris Cornell decidió de acabar con su vida el 18 de Mayo de 2017.

Tras el inesperado suicidio de Cornell, el resto de los miembros decidieron que Soundgarden se separarían. Un final muy triste para una banda tan icónica.

Banda: Pearl Jam
Lugar de nacimiento: Seattle, Washington.
Disco: Vitalogy
Fecha lanzamiento: 22 de noviembre de 1994
Discográfica: Epic Records

La gran mayoría de bandas de la generación grunge han tenido un triste desenlace. Las rupturas de formación, las muertes por sobredosis o los suicidios han sido el pan de cada día dentro del género. Sin embargo, Pearl Jam son una honrosa excepción. Llevan más de 30 años de trayectoria ininterrumpida con 11 discos de estudio.

Vitalogy es el tercer álbum de estudio de Pearl Jam, último de su trilogía de grandes éxitos comerciales, junto a sus predecesores Ten y Vs. Ambos fueron sendos éxitos comerciales, por lo que en 1994 Pearl Jam ya tenían el estatus de estrellas del rock. Estos dos primeros trabajos estuvieron muy orientados al grunge de principios de los 90’s, con un sonido muy agresivo y directo. Sin embargo, Vitalogy fue un soplo de aire fresco respecto a lo hecho anteriormente, puesto que a partir de este álbum la banda liderada por Eddie Vedder empezó a inclinarse más hacia el rock alternativo.

No obstante, por lo que pasaría a la historia Vitalogy es por el conflicto que vivieron sus miembros durante la grabación de este. Dentro del tour de presentación de Vs. (1993), Eddie Vedder decidió enfrentarse a la multinacional Ticketmaster por el excesivo precio de las entradas y por la posición hegemónica que estos ocupaban en el mercado, inflando artificialmente los precios.

Decidieron poner todos los tickets del tour a un precio de 20$, hecho que enfureció profundamente a los directivos de Ticketmaster e hizo que Pearl Jam tuviesen que continuar el resto de la gira sin ellos. Tras un boicot muy agresivo por parte de Ticketmaster, Pearl Jam se ven obligados a cancelar la gira debido a la incapacidad de la banda para gestionar las fechas restantes.

Todo esto llevó a Eddie Vedder a testificar ante un subcomité en la cámara de Representantes de los EEUU, en una investigación sobre las prácticas monopolísticas de la empresa. Desgraciadamente esta Guerra Santa (palabras del propio Eddie Vedder) contra Ticketmaster no tuvo mucho éxito, como bien podemos apreciar hoy en día. La causa no prosperó y este conflicto de poco sirvió para frenar las viles prácticas de empresas sin escrúpulos dentro de la industria musical.

Pero el espíritu contestatario de Vedder y compañía nos enseñó una valiosa lección, por muy grande e imposible que parezca una meta, hay que pelear por ella. Gracias, Eddie.

                                  

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Banda: Melvins
Lugar de nacimiento: Montesano, Washington.
Disco: Stoner Witch
Fecha lanzamiento: 18 de octubre de 1994
Discográfica: Atlantic

Melvins son probablemente la segunda banda más influyente de la historia del heavy metal, solo superados por Black Sabbath, los padres espirituales del género. Existe un antes y un después de Melvins dentro de una enorme lista de géneros de metal extremo como el post metal, el stoner el sludge.

Y no solo dentro del metal extremo. El grunge bebe directamente de los primeros trabajos de Melvins y el papel que estos tuvieron en la escena local de Seattle de principios de los 80’s fue primordial para el porvenir del género. Si hubiese que entregar un trofeo a la banda más infravalorada y castigada por parte del gran público, desgraciadamente recaería sobre Melvins.

Si bien hoy en día son una banda relegada casi al olvido y solo apreciada por los más melómanos, en 1994 la cosa era muy distinta. Kurt Cobain, líder de la inmortal banda Nirvana, dijo en innumerables entrevistas que su grupo favorito eran Melvins. Eso, unido a una sincera amistas entre Kurt y Buzz Osbourne, frontman de la banda, hizo que su popularidad creciese notoriamente a principios de la década de los 90’s.

Aunque primeros cuatro discos de Melvins fueron producidos por sellos independientes (Alchemy Records y Boner Records), en 1993 publicaron su primer éxito, Houdini, bajo el paraguas de Atlantic Records. Este disco es considerado la opera magna de Melvins y todo un must dentro del metal atlernativo de los 90’s. Su sonido crudo, que combinaba un proto-sludge muy denso con ciertos toques grunge y doom, era de todo menos accesible para un público mainstream. Sin embargo, en contra de todos los pronósticos, tuvo una acogida más que decente y hoy en día sigue siendo el disco más vendido de la banda.

Para su siguiente trabajo, titulado Stoner Witch, el áspero sonido de Houdini se desvanecería. En este nuevo trabajo la banda liderada por Buzz Osbourne experimentó con el incipiente stoner rock. Ya el título en sí es una declaración de intenciones. Gracias a la insólita conexión establecida entre Kyuss y Kurt Cobain -de la que hablaremos en un futuro- Buzz tuvo acceso al material compuesto por las bandas de Palm Desert y se vio notablemente influido por las mismas.

Banda: Bush
Lugar de nacimiento: Londres, Inglaterra.
Disco: Sixteen Stone
Fecha lanzamiento: 6 de diciembre de 1994
Discográfica: Interscope

Si nos dejamos guiar por los tópicos, todas las bandas grunge han sido americanas y los británicos lo único que hicieron fue dar la estocada final al género con el britpop. Pero la realidad siempre es más tozuda y compleja, y Bush son una banda que consigue romper moldes.

Formados en Londres en 1992 en pleno auge de la ola britpop, Bush decidieron ignorar lo que hacían el resto de sus compatriotas y decidieron apostar por un sonido abiertamente grunge dentro de un mercado inicialmente hostil a aceptar bandas británicas dentro de dicho género.

Su disco debut, titulado Sixteen Stone, fue publicado en 1994 y fue todo un bombazo comercial. Lanzado por el sello americano Interscope (Elton John, Madonna, Lady Gaga…) tuvo una acogida más que notable dentro del mercado americano y británico, llegando al cuarto puesto en las listas Billboard y posicionando dos de sus singles (Comedown y Glycerine) dentro de los 40 hits del momento.

Este álbum acabaría obteniendo la categoría platino seis veces. De hecho, el éxito comercial de Bush durante la década de los 90’s fue enorme, vendiendo más de 10 millones de copias en Estados Unidos y más de 20 a nivel mundial.

Como la gran mayoría de bandas de su generación, Bush se separaron en 2002 debido a las diferencias personales entre Nigel Pulsford y Gavin Rossdale. No obstante, retomarían su actividad en 2010 sin Nigel y a día de hoy continúan en activo.

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Banda: Stone Temple Pilots
Lugar de nacimiento: San Diego, Calfornia.
Disco: Purple
Fecha lanzamiento: 7 de junio de 1994
Discográfica: Atlantic

Si bien el grunge es un género nacido en Seattle, una vez su popularidad comenzó a crecer a lo largo de Estados Unidos empezaron a aparecer numerosas bandas a lo largo y ancho de la geografía americana que emulaban el sonido Seattle. Una de las más exitosas -por no decir la mayor de todas- fue Stone Temple Pilots, formados en San Diego, California.

El sonido inicial de Stone Temple Pilots fue muy cercano al grunge. Este hecho les valió feroces acusaciones de plagio por parte de cierto sectores de la prensa especializada y del público. Pero muy pronto empezaron a experimentar con el rock alternativo y con el hard rock, siendo de los pioneros dentro del post-grunge. Estas críticas nacen de un profundo desconocimiento de la trayectoria de Stone Temple Pilots

La banda nace en 1989 de la mano de Scott Weiland y los hermanos DeLeo. Publican su disco debut en 1992, titulado Core. Este álbum es el que posee el sonido más grungy de todos, con canciones como Plush o Sex Type Thing, que están completamente en la onda de aquellos años.

Sin embargo, Purple supuso un brusco giro en la trayectoria de Stone Temple Pilots. Su sonido se alejó de la ortodoxia grunge y la banda empezó a acercarse a un sonido hard rock. Purple fue todo un bombazo comercial desde el minuto uno, permaneciendo como nº1 de las listas americanas durante 15 semanas, consiguiendo un récord de permanencia en las listas. Fue tal el éxito conseguido gracias a Purple que al año siguiente fueron de gira como teloneros de los mismísimos Rolling Stones.

Sin embargo, a pesar del éxito conseguido, los problemas de Scott Weiland (vocalista de la banda) con las drogas se acentuaron durante aquellos años, siendo detenido por posesión de cocaína y heroína y juzgado por un tribunal americano. Fue declarado “no culpable” pero estos problemas, lejos de atenuarse después del susto judicial que sufrió, solo fueron a peor.

Weiland se separaría definitivamente de la banda en 2008, centrándose en su side-proyect Velvet Revolver, donde tocaba con Slash y Duff McKagan de Guns and Roses. Scott fallecería el 3 de diciembre de 2015 a causa de un paro cardiaco. El parte médico determinó que el fallecimiento se debió a una sobredosis accidental tras mezclar cocaína y MDMA. El destino se ha cebado especialmente con los músicos de la generación grunge.

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Banda: Nirvana
Lugar de nacimiento: Seattle, Washington.
Disco: MTV Unplugged
Fecha lanzamiento: 1 de noviembre de 1994
Discográfica: DGC

Nirvana fueron la banda más exitosa de la generación grunge. Ellos mejor que nadie ejemplificaron el auge y ocaso del género. Nirvana nacen en 1987 y desde el minuto uno formaron parte del elenco de bandas producidas por Sub Pop. Su disco debut, titulado Bleach (1989) fue lanzado con ellos y producido por el mismísimo Jack Endino, productor e ingeniero de sonido que también trabajó con Soundgarden. Gran parte del sonido grunge se debe a como este hombre mezcló los primeros trabajos de Nirvana y Soundgarden.

Este disco tuvo un éxito inicial bastante discreto. Sin embargo en 1991 fichan por DGC (David Geffen Company), sello fundado por David Geffen magnate de Universal Music. Ese mismo año publican Nevermind (1991), disco que los catapulta al éxito más absoluto, vendiendo más de 10 millones de copias y desbancando del primer puesto al mismísimo Dangerous de Michael Jakcson. Dos años después lanzan su último disco, titulado In Utero (1993), que consigue ser otro pelotazo musical, aunque vende menos que Nevermind.

Al comenzar 1994 Nirvana eran los reyes indiscutibles del grunge, la banda que consiguió destacar por encima de las demás. Sin embargo, Kurt Cobain se suicida súbitamente el 6 de abril de 1994 y la banda se separa tras el fatídico acontecimiento.

Es en este contexto en el que se publica en Noviembre, unos meses después del suicidio de Kurt, el Unplugged que realizaron en la MTV. Mi compañero Tottibero ya habló de forma muy extensa acerca de los mismos, por lo que recomiendo leer su artículo para entender mejor el contexto de los unplugged de la MTV.

DECADENCIA DEL GRUNGE

Tal y como hemos visto anteriormente, 1994 fue un año extraordinariamente prolífico para las bandas de la escena grunge. Sin embargo, una serie de acontecimientos precipitaron el final del género.

En primer lugar, el suicidio de Kurt Cobain el 6 de Abril de 1994 supuso un auténtico mazazo psicológico para los aficionados y el resto de músicos de la escena de Seattle. Kurt era un hombre muy querido y apreciado tanto por el público como por los músicos. Dos años después, en 1996, Soundgarden y Alice in Chains deciden separarse indefinidamente. Dos de las bandas más icónicas de aquella generación se separaron con escasos meses de diferencia, hecho que precipitó todavía más la decadencia del género.

Algunos de los músicos asociados a aquella generación continuaron en activo, como Pearl Jam o Dave Grohl de Nirvana, quien fundaría Foo Fighters y al año publicaría su debut homónimo Foo Fighters (1995). El sonido de Foo Fighters se aleja muchísimo de la ortodoxia grunge, mucho más cercano al metal alternativo. Estas nuevas bandas de grunge nacidas después de 1994 son frecuentemente denominadas bandas de post-grunge.

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Primera formación de Foo Fighters, banda que inicia el post-grunge.

Respecto a Pearl Jam, el sonido de sus discos posteriores como No Code (1996) o Yield (1998) poco o nada tiene que ver con el grunge de principios de década. La evolución natural de Pearl Jam fue hacia el rock alternativo.

Otro motivo que influyó en la caída del grunge fue su pérdida de hegemonía en favor de dos grandes fenómenos musicales nacidos a mediados de los 90’s: el Britpop, del que ya hablamos más arriba, capitaneado por bandas como Oasis, Blur o Pulp y el Nu Metal, una variante del metal alternativo con grandes influencias de la cultura hip-hop y que tenía como grandes exponentes aquellos años a bandas como Korn, System of a Down o Deftones. En cuestión de apenas dos años -el periodo comprendido entre 1994 y 1996- las bandas de Nu Metal y de Bripop ocuparon los primeros puestos en las listas Billboard terminando por condenar al grunge al ostracismo musical.

Por último, y como símbolo del fin de ciclo musical del grunge, en 1995 el sello Subpop es comprado en un 49% por AOL Time Warner, una de las mayores multinacionales del sector del entretenimiento y las comunicaciones. Al año siguiente Bruce Pavitt se desvincula definitivamente del sello discográfico, haciendo que el padrino del grunge se alejase totalmente de la escena que el mismo vio nacer, Este hecho tuvo una enorme importancia simbólica puesto que lo que nació como un grito de liberación generacional acabó siendo absorbido por el mercado y vendido como un producto más.


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